Lxs recicladorxs

Una mujer separa residuos en un relleno sanitario en Accra, Ghana

Lxs recicladorxs y la COVID-19


Colaboradorxs económicos y ambientales

Millones de personas en todo el mundo se ganan la vida recolectando, separando, reciclando y vendiendo materiales que otras desecharon.

En algunos países, lxs recicladorxs ofrecen la única forma de recolección de residuos sólidos, y de esa forma brindan beneficios públicos generalizados y logran altos índices de reciclaje.

Lxs recicladorxs contribuyen a las economías locales, a la seguridad y la salud públicas y a la sostenibilidad ambiental. A pesar de que el reconocimiento por sus aportes está creciendo en algunos lugares, a menudo sufren un estatus social bajo, condiciones de vida y de trabajo deplorables y reciben poco apoyo de los gobiernos locales. Y, día a día, deben enfrentar una creciente competencia con poderosas corporaciones por los residuos lucrativos.

Términos y categorías

El término “recicladorx” se adoptó en la Primera Conferencia Mundial de Recicladorxs en Bogotá, Colombia, en 2008 para facilitar la articulación global y para reemplazar términos despectivos. Sin embargo, los términos preferidos varían según el lugar. Por ejemplo, en Sudáfrica se utiliza reclaimers (recuperadorxs) y bagerezi. En Estados Unidos, se emplea con frecuencia canners, personas que recolectan latas (cans) o botellas para obtener reembolsos por los envases. Otros idiomas tienen sus propios términos preferidos: catadores en portugués o recicladorxs en español.

Lxs recicladorxs recolectan residuos domésticos o comerciales/industriales. Puede que los recolecten de cubos de basura o contenedores privados, en las calles y vías fluviales o en vertederos y rellenos sanitarios. Algunxs hurgan la basura para satisfacer sus necesidades, otrxs recolectan y venden materiales reciclables a intermediarixs o empresas. Otrxs trabajan en centros o plantas de reciclaje pertenecientes a sus cooperativas o asociaciones. (Consulte las categorías básicas de recicladorxs para obtener más información).

Lo que lxs recicladorxs tienen en común es que este trabajo es su medio de subsistencia y con frecuencia ayuda a mantener a sus familias.

Beneficios económicos

Lxs recicladorxs ofrecen una serie de beneficios económicos.

El reciclaje brinda un ingreso vital para las personas y las familias. En Belo Horizonte, Brasil, lxs recicladorxs dijeron que sus cooperativas crean oportunidades para las personas, y que a menudo “las sacan de las calles”.

Lxs recicladorxs brindan materiales reutilizables a otras empresas. En Pune, India, lxs recicladorxs recolectan materia orgánica para compostaje y biogás. En Belo Horizonte, Brasil, y Nakuru, Kenia, venden los materiales a artistas y grupos para que trabajen con ellos.

Otras personas se benefician del trabajo de lxs recicladorxs. Muchxs recicladorxs venden el material a compradores, quienes luego lo venden para obtener una ganancia. Lxs recicladorxs también pagan a conductores y transportistas.

Para obtener más información, consulte el Estudio de Monitoreo de la Economía Informal (EMEI), coordinado por WIEGO en 2012, en el que se investigó cuantitativa y cualitativamente a 763 recicladorxs en cinco ciudades de África, Asia y Latinoamérica.

Contribuciones ambientales

Lxs recicladorxs en todo el mundo contribuyen significativamente a prevenir la contaminación marina al reciclar y reutilizar materiales que de otra forma terminarían en el medioambiente. Cuando están mejor organizadxs y formalmente integradxs en los sistemas de reciclajes, lxs recicladorxs pueden aumentar su contribución a la protección del medioambiente. El proyecto Disminución de los residuos en las ciudades costeras de WIEGO desarrolla la capacidad de las organizaciones de trabajadorxs para mejorar su contribución a disminuir la contaminación de los océanos.

Al recolectar residuos de los espacios públicos, lxs recicladorxs contribuyen a la limpieza y ayudan a embellecer la ciudad. Lxs recicladorxs desvían una cantidad importante de materiales del flujo de residuos. Un informe reciente estima que lxs recicladorxs recolectan un 58 % de plástico, y de esa manera contribuyen considerablemente a la cadena de valor y evitan la contaminación que originan los plásticos. Un estudio del 2007 reveló que lxs recicladorxs recuperaron aproximadamente un 20 % de todos los residuos en tres de seis ciudades analizadas. El estudio mostró que más de 80.000 personas se encargaban de reciclar alrededor de 3 millones de toneladas de basura por año en seis ciudades.

El reciclaje es una de las maneras más baratas y rápidas de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. El reciclaje reduce las emisiones 25 veces más que la incineración (Instituto Tellus 2008): sin embargo, la incineración desplaza cada vez más a lxs recicladorxs en todo el mundo.

Reutilizar y reciclar residuos disminuye la cantidad de materiales vírgenes que se necesitan para la producción, conserva los recursos naturales y la energía y reduce la contaminación del aire y el agua.

Para conocer en detalle las contribuciones, consulte Personas trabajadoras de la economía informal urbana y la economía ecológica.

Beneficios municipales

En muchos países, lxs recicladorxs ofrecen la única forma de recolección de residuos sólidos gratis o a bajo costo para las municipalidades.

El saneamiento y la salud pública mejoran cuando lxs recicladorxs eliminan basura de las áreas urbanas que no cubre la recolección de residuos municipal.

Los gastos municipales se reducen mediante subsidios a los sistemas de gestión de residuos sólidos. Según la publicación de la ONU Gestión de residuos sólidos en las ciudades del mundo, lxs recicladorxs realizan entre el 50 % al 100 % de la recolección de residuos en la mayoría de las ciudades de los países en desarrollo.

Lxs recicladorxs desvían toneladas de basura de los vertederos y rellenos sanitarios.

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Recicladorxs en el relleno sanitario de Boitshepi en Sudáfrica
Recicladorxs en el relleno sanitario de Boitshepi en Sudáfrica. Crédito: Jonathan Torgovnik/Getty Images Reportage

Panorama estadístico

Es difícil elaborar datos estadísticos fiables sobre lxs recicladorxs. Los datos sobre el empleo se recopilan mediante entrevistas domiciliarias, pero muchxs recicladorxs viven en la calle o en vertederos y, por lo tanto, podrían no estar incluidxs en las muestras de encuestas. Además, lxs recicladorxs son ambulantes y su trabajo suele variar por temporada. Asimismo, lxs recicladorxs quizás evitan a lxs investigadorxs por temor a que la información llegue a funcionarixs públicxs.

El activismo de las ONG y las cooperativas de trabajadorxs en Brasil en nombre de lxs recicladorxs hizo que las autoridades estadísticas nacionales realizaran un esfuerzo particular para censar a lxs recicladorxs. Se identificaron alrededor de 229.000 recicladorxs en la Encuesta Nacional de la Fuerza Laboral (PNAD) de 2006 (Dias 2010). En estas encuestas, el 67 % eran hombres y el 33 % eran mujeres. Estxs recicladorxs eran lxs responsables de los altos índices de reciclaje en Brasil: casi el 92 % de aluminio y el 80 % de cartón se reciclaron en 2008.

Lea más acerca de las estadísticas oficiales sobre lxs recicladorxs en Brasil.

Los siguientes informes estadísticos con datos sobre lxs recicladorxs mostraron que representan menos del 1 % de la población ocupada urbana:

Estos pequeños porcentajes, sin embargo, representan grandes cantidades de personas. En India, por ejemplo, los datos de 2018-2019 muestran que 2,2 millones de personas trabajan como recicladorxs. Pero con los desafíos que supone la recopilación de información sobre lxs recicladorxs, el número probablemente sea bajo.

Características de lxs recicladorxs

La mayoría de lxs recicladorxs tiene por lo general bajos niveles de educación formal. En muchos lugares, el trabajo es realizado principalmente por grupos desfavorecidos. Por ejemplo, en Pune, India, el reciclaje continúa confinado a las castas inferiores. Y en muchas ciudades, lxs migrantxs con pocas opciones de empleo deben aceptar este trabajo. En Ghana por ejemplo, la pocas mujeres que eran recicladoras no tenían ninguna educación (Informe estadístico de WIEGO n.º 21).

Consulte los resultados del estudio EMEI para obtener más información: La fuerza laboral informal urbana: los recicladores y las recicladoras.


Fuerzas motoras y condiciones de trabajo

El reciclaje a menudo es una empresa familiar. Ofrece un horario de trabajo flexible –algo especialmente importante para las mujeres– y un alto nivel de adaptabilidad. Se aprende fácilmente, requiere poca capacitación y ninguna educación formal. Y para muchas de las personas en las peores situaciones de pobreza alrededor del mundo, es una de las pocas opciones de medio de subsistencia.

Sin embargo, lxs recicladorxs a menudo se ven sometidos a la estigmatización social, enfrentan condiciones de trabajo deficientes y son acosados con frecuencia.

Acceso a la basura

El acceso a la basura y la privatización de la basura son temas clave que afectan el medio de subsistencia de lxs recicladorxs. En el primer Taller estratégico global de los recicladores en Pune, India en 2012, lxs representantes de recicladorxs de 22 países identificaron la privatización de la basura (y el paso relacionado de los sistemas de disposición final de residuos hacia la incineración y los esquemas para extraer energía de los desechos) como la amenaza común más grande a los medios de subsistencia de lxs recicladorxs.

Realidades económicas

Los ingresos de lxs recicladorxs varían ampliamente entre regiones, según el tipo de trabajo que realizan y entre mujeres y hombres.

En Belo Horizonte, Brasil, donde lxs recicladorxs están reconocidxs y son apoyadxs por los gobiernos y están organizadxs en cooperativas fuertes, lxs recicladorxs parecen tener ingresos más altos que otrxs trabajadorxs en la economía informal. En cambio, lxs recicladorxs en Nakuru, Kenia subsisten con escasas ganancias. El promedio de ingresos de lxs encuestadxs en Nakuru –antes de contabilizar gastos como el almacenamiento o el transporte– era de menos de 2 dólares por día.

Los hombres recicladores ganan sistemáticamente más que las mujeres recicladoras. Un análisis en función del género de información oficial en la base de datos RAIS de Brasil también concluyó que los hombres ganan mucho más que las mujeres en el reciclaje (Crivellari et al. 2008).

Los ingresos de lxs recicladorxs se ven afectados por los   movimientos del mercado en el precio de los materiales reciclables.

Lxs recicladorxs necesitan un espacio adecuado para separar y almacenar los materiales recolectados. Sin almacenamiento, los materiales no se pueden almacenar hasta que alcancen un precio más alto; los materiales desprotegidos se pueden degradar o arruinar por el clima.

Las tendencias macroeconómicas como la inflación y la recesión afectan a lxs recicladorxs. El aumento del costo de vida y la creciente cantidad de recicladorxs, incluidxs lxs migrantxs, afectan a lxs recicladorxs.

Lxs recicladorxs enfrentan riesgos específicos en la pandemia de la COVID-19. Desde el manejo de materiales contaminados hasta perder ingresos diarios esenciales cuando los gobiernos ordenan la interrupción del trabajo y le piden a la gente que se quede en casa. Lea más aquí sobre cómo la pandemia ha afectado a lxs recicladorxs.

La recesión mundial afecta duramente a lxs recicladorxs. Una investigación dirigida por WIEGO y sus socixs de Ciudades Inclusivas concluyó que la crisis económica causó un marcado descenso en la demanda y el precio de los residuos. A la vez, personas recientemente desempleadas ingresaron a la profesión. Para obtener más información, consulte Economía informal/Vínculos con la crisis económica.

Dentro de las cadenas de valor, lxs recicladorxs se encuentran en una posición de desventaja. Tienen dificultades para negociar mejores precios con lxs compradorxs y mantienen relaciones de explotación o de dependencia con ellxs.

Lxs recicladorxs brindan materiales reutilizables a las empresas formales.

Para obtener más información sobre estas realidades económicas de lxs recicladorxs, consulte La fuerza laboral informal urbana: los recicladores y las recicladoras.

Realidades sociales

La estigmatización social agrava las dificultades de lxs recicladorxs. Sin embargo, las organizaciones de recicladorxs ayudan a contrarrestar la exclusión social y legal (consulte Organización y voz a continuación).

El acoso es un problema importante. Tratadxs como molestias por las autoridades y con desprecio por la sociedad, lxs recicladorxs generalmente son ignoradxs en los procesos de políticas públicas e incluso suelen ser arrestadxs o atacadxs físicamente. Puede que se enfrenten a la explotación e intimidación por parte de lxs intermediarixs, lo que puede afectar sus ingresos.

Género y residuos

Las mujeres que realizan este trabajo normalmente ganan menos que los hombres y a menudo enfrentan otras formas de desigualdad. En 2012, la Red Latinoamericana y del Caribe de Recicladores (Red Lacre), el Movimiento Nacional de Catadores en Brasil (MNCR) y WIEGO crearon un proyecto sobre el género en el contexto del reciclaje informal. Acceda a los recursos y las herramientas que se obtuvieron del proyecto.

Salud y seguridad laboral

Manipular residuos supone muchos riesgos para la salud. Lxs recicladorxs en la economía informal están expuestxs a contaminantes y materiales peligrosos, desde materia fecal y desechos médicos a gases tóxicos y químicos. Quienes trabajan en vertederos abiertos se enfrentan a los peligros causados por camiones, incendios y deslizamientos en las montañas de basura. Algunas personas deben llevar los residuos recolectados a su hogar para separarlos o almacenarlos, y así introducen peligros en la vivienda. La falta de protección a lxs trabajadorxs y el acceso limitado a la atención sanitaria agravan estos riesgos. Los vertederos abiertos implican riesgos ambientales y para la salud, pero el cierre de cualquier vertedero debe incluir un enfoque integral y articulado que aborde el impacto en lxs recicladorxs.

Lxs recicladorxs también soportan riesgos ergonómicos como el levantamiento de peso y los movimientos repetitivos, y pueden experimentar dolor de espalda y de las extremidades inferiores. En la región metropolitana de la ciudad de Belo Horizonte, Brasil, el Proyecto Cuidar de WIEGO está arrojando luz sobre los riesgos para la salud que enfrentan lxs recicladorxs. El objetivo es generar conocimiento y capacidades sobre medidas preventivas clave que aborden los problemas ergonómicos que enfrentan lxs recicladorxs.

"Dios es mi despertador": la historia de una recicladora brasilera. Lea sobre la vida de una recicladora brasilera: Dona Maria Brás fue una fuerza incansable para ayudar a lxs recicladorxs brasilerxs a superar la persecución y a ganarse el respeto y la seguridad como miembrxs de cooperativas.

Para lxs recicladorxs, el acoso es parte de la vida cotidiana. Las entrevistas exhaustivas con recicladorxs, la observación de su trabajo y las visitas a una docena de vertederos en seis países de América Latina –realizadas como parte del proyecto Las personas recicladoras y los derechos humanos de WIEGO, y resumidas en este informe– ofrecieron un panorama tan desolador de las condiciones de trabajo que prácticamente constituyen violaciones de los derechos humanos. Se creó un conjunto de herramientas con las que lxs recicladorxs aprenden sus derechos y cómo defenderlos. Puede leer más en este blog.

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Un reciclador en Belo Horizonte, Brasil
Un reciclador en Belo Horizonte, Brasil. Crédito: Leslie Tuttle.

Políticas y programas

La manera en que se incluye a lxs recicladorxs –si es que se lxs incluye– en los sistemas de residuos municipales varía enormemente. A nivel mundial, lxs recicladorxs no son reconocidxs por sus contribuciones y no tienen acceso a la protección social garantizada por el estado.

Pero donde lxs recicladorxs se organizan, hay cambios. Las organizaciones de base de miembros y otras entidades progresistas están ayudando a las ciudades a reconocer el papel fundamental que desempeñan lxs recicladorxs, y están alentando a las autoridades a diseñar políticas más progresistas. Ciudades como Belo Horizonte en Brasil, Lima en Perú y Pune en India están desarrollando políticas que incluyen a lxs recicladorxs en la recolección y el reciclaje de residuos.

Un entorno normativo de exclusión afecta los medios de subsistencia. En Bogotá y Durban, por ejemplo, las regulaciones y las ordenanzas referentes a la basura eran un problema en 2012.

Un entorno normativo de apoyo produce beneficia los medios de subsistencia de lxs recicladorxs. La municipalidad de Belo Horizonte se asocia con recicladorxs y sus organizaciones, y ofrece infraestructura, subsidios y educación a lxs trabajadorxs.

El reemplazo de las políticas represivas por las políticas de inclusión centradas en el reconocimiento legal, la remuneración por los servicios, el reconocimiento social y el fortalecimiento de las organizaciones de recicladorxs es crucial. Para 2018, 24 municipalidades en Colombia habían acordado prácticas inclusivas de remuneración para lxs recicladorxs, y en 2020 el gobierno sudafricano publicó una Guía de integración de recicladorxs que se negoció entre todas las partes, incluidxs lxs representantes de las organizaciones de recicladorxs. Para conocer otros ejemplos de iniciativas regulatorias con resultados positivos, consulte Las personas recicladoras y la ley.


Organización y voz

Lxs recicladorxs están cada vez más motivadxs para organizarse y luchar por reconocimiento. En cada vez más ciudades, lxs recicladorxs han creado colectivos para abogar por su integración en la planificación municipal sobre la gestión de residuos sólidos.

En algunos países, como Brasil, Colombia e India, lxs recicladorxs ahora tienen derecho a presentarse a la licitación de contratos o como proveedores con las municipalidades.

Mediante la Alianza Mundial de Recicladoras y Recicladores, lxs recicladorxs han tomado el escenario en conferencias y eventos internacionales sobre el cambio climático para destacar la necesidad de políticas mundiales que apoyen, no dificulten, su trabajo. Obtenga más información sobre lxs Recicladorxs en las negociaciones de la ONU sobre el cambio climático.

En 2013, las organizaciones de recicladorxs desempeñaron un rol activo en la Conferencia Internacional del Trabajo (CIT), donde los temas fueron el desarrollo sustentable, los trabajos ecológicos y el trabajo digno. Aquí puede leer informe de la delegación.

Se creó una base de datos mundial llamada Recicladores y recicladoras de todo el mundo con la ayuda de WIEGO y la Alianza Mundial de Recicladoras y Recicladores.

Para obtener más información, consulte La organización de lxs recicladorxs.


Especialistas de WIEGO

  • Sonia Dias
    Especialista del sector, recicladorxs
  • Lucía Fernández
    Consejera del sector, recicladorxs
  • Federico Parra
    Coordinador regional, recicladorxs de América Latina
  • Amira el Halabi
    Coordinador de recicladorxs de África
  • Taylor Cas Talbott
    Responsable de proyectos, Reducción de Residuos en Ciudades Costeras

Lecturas relacionadas

Contribuciones ambientales y económicas

Salud y seguridad laboral

Políticas y programas

Otros


Foto superior: una mujer separa residuos en un relleno sanitario en Accra, Ghana. Créditos: Dean Saffon.
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